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The Africa Soft Power Project: Levando a cultura africana ao mainstream do discurso global

O Africa Soft Power Project está focado em aproveitar as indústrias criativas, culturais e de conhecimento do continente para se impulsionar, enquanto defende a inclusão de vozes africanas e da diáspora no discurso global. No período que antecedeu o primeiro evento presencial da empresa, o fundador Nkiru Balonwu conversa com a New African sobre o que significa soft power.

Nkiru Balonwu fundou o The Africa Soft Power Project no meio da pandemia. A ideia já vinha se formando há um bom tempo. Bolonwu, enquanto trabalhava para a Spinlet, que na época era o maior aplicativo de streaming de música da África, começou a perceber o poder (suave) que as indústrias criativas e culturais africanas poderiam produzir.

Como muitas coisas naquela época, diz ela, a pandemia acelerou as tendências para as economias digital e da informação. “Assim que identificamos a oportunidade, nossa equipe rapidamente começou a trabalhar. Reunimos uma série de eventos virtuais projetados para mostrar a criatividade africana, unir as pessoas e dar a elas algo tangível para se reunir, em um momento em que tudo parecia muito desconectado. Os temas que exploramos naqueles tempos incertos provaram ser bastante oportunos e relevantes para as pessoas que trabalham em muitas áreas. A iniciativa realmente continuou a ganhar força desde então.”

Dois anos depois, o Africa Soft Power Project está realizando seu primeiro evento presencial pós-covid em Kigali, Ruanda, que está ganhando força para um centro de inovação e indústria criativa.

New African: O que você entende como soft power e através das quais as plataformas, por quais meios, podemos causar um impacto significativo na mudança dessa narrativa que parece estar penalizando persistentemente a África?

O soft power realmente se refere à capacidade de um indivíduo, instituição ou nação se envolver, comunicar e persuadir, e é aplicável em todos os sectores, desde o criativo e cultural, até o digital e a tecnologia, e até mesmo indústrias mais tradicionais, como finanças ou energia.

Tradicionalmente, o exemplo brilhante de soft power em ação veio dos EUA, onde vemos o sonho americano sendo realizado – pelo menos em teoria – através da MTV, Vale do Silício, Hollywood e até Wall Street. Mais recentemente, vimos outros países também alavancando um poder brando significativo, como o lançamento internacional do futebol da Premier League no Reino Unido ou o avanço da cultura coreana no cenário mundial na forma de K-pop ou Squid Game.

Esses resultados são extremamente importantes porque simultaneamente geram crescimento e criam narrativas modernas, o que, como você aponta, é fundamental para a África neste momento, em um mundo que ainda olha para o continente com incompreensão e até ceticismo. Ao alavancar o poder supremo das indústrias criativas e culturais, podemos criar crescimento não apenas nessas áreas, mas também ajudar a transformar o setor empresarial mais amplo da África.

O soft power tem tanto a ver com mudar a maneira como nos percebemos quanto a maneira como os outros nos percebem?

Absolutamente. Em todo o continente, precisamos ter mais confiança em nossas próprias habilidades e investir mais em nós mesmos. Sim, queremos ver um maior investimento do Facebook, Google, Netflix e Amazon, e maior cooperação internacional… negócios e tecnologia.

Tomando o exemplo recente de Burna Boy no Madison Square Garden, e lembrando dos meus dias em Spinlet os artistas africanos com quem trabalhávamos, uma das principais qualidades recorrentes que eu via naqueles indivíduos que pareciam separá-los do bando era confiança. Precisamos lembrar que o crescimento é tanto inspirar a próxima geração de artistas e empreendedores quanto atrair investimentos internacionais hoje.

Quais você diria que foram as grandes lições de todas as suas actividades nos últimos dois anos? Como o seu pensamento mudou?

Acho que uma das maiores coisas que descobrimos é que o apetite por mudança está definitivamente lá. Quando começamos, havia uma sensação de que havia um trabalho de educação a ser feito para convencer as pessoas do valor das indústrias criativas e culturais da África e do que elas podem trazer para a economia global.

Mas, na verdade, em geral, sejam instituições financeiras ou organizações do terceiro setor, empresas criativas e culturais, todos com quem conversamos parecem bem cientes do valor do poder brando na economia moderna de hoje, e trata-se mais de remover alguns dos obstáculos que o impedem de florescer.

Portanto, vemos nosso papel agora mais como uma plataforma de rede ou comunicação, reunindo pessoas com ideias semelhantes que podem ter objetivos semelhantes, mas são de setores diferentes e ajudam a inspirar e facilitar a colaboração.

Você chama isso de projecto. O projecto tem um objectivo final, uma finalidade; quando é que você vai considerar isso feito?

Claro, o trabalho nunca será completamente feito. Mas acho que quando começarmos a ver um compromisso genuíno de grandes empresas internacionais, na forma de estabelecer uma presença física real no continente – algo que permanece escasso até hoje – seremos capazes de reconhecer que há progresso.

Na outra direção, espero que quando começarmos a ver o equivalente africano do Squid Game, ou um grande player africano de tecnologia de mídia, realmente se estabelecendo na conversa global, esses tipos de significantes culturais também atuem como indicadores para o sucesso.

Anteriormente, dei o exemplo de Burna Boy tocando no Madison Square Garden. Isso foi bom, mas precisamos de mais. Em última análise, trata-se de tornar a cultura africana mainstream, onde quer que seja apresentada no mundo, e ter uma participação proporcional em ajudar a moldar as economias digitais e do conhecimento de amanhã, que serão cruciais para todo o nosso crescimento futuro.

Sinto que ‘Brand Africa’ tem uma identidade, um propósito comum, pelo menos sem o continente. E, no entanto, o continente continua fragmentado. Como podemos superá-los para que trabalhemos em direção a um objetivo comum?

Provavelmente há duas respostas para esta. Sim, o continente está um pouco fragmentado, mas isso não é necessariamente uma coisa ruim. Isso significa que temos 54 países independentes, com 54 culturas únicas e 54 setores criativos individuais. Isso destaca a verdadeira riqueza que a cultura africana pode adicionar ao zeitgeist global, se for devidamente compreendida e apoiada.

A chave, claro, é sempre equilibrar a exclusividade com a colaboração, que novamente é uma grande parte do foco do ASP. Se você olhar para uma instituição como a União Européia, um dos grandes focos que ali cresceu nos últimos anos é a necessidade de proteger a cultura e a soberania nacionais, ao mesmo tempo em que remove as barreiras à colaboração, porque o bloco como um todo reconhece que é mais forte junto. As economias criativas e culturais africanas podem agir da mesma maneira, trazendo resultados únicos, mas operando eficientemente como continente e em colaboração com o mundo em geral.

Quais são os destaques do fórum deste ano?

Bem, eu mencionei a colaboração anteriormente, e o tema da convocação deste ano será: ‘África e a Comunidade Global: A Nova Face da Colaboração’. E é disso que se trata, especialmente quando emergimos da era da pandemia e voltamos às interações cara a cara novamente.

Queremos ver uma maior colaboração entre os setores criativo e financeiro, entre o público e o privado e entre empreendedores individuais e empresas. Além disso, trata-se de fortalecer essas conexões intramoleculares entre os diferentes países africanos de que falamos, alcançando mais a comunidade da diáspora global e, além disso, estabelecendo o soft power africano entre os Facebooks e Disneys deste mundo.

Então, estaremos na bela Kigali, Ruanda… teremos um programa tradicional de palestrantes, bem como oportunidades de networking mais excêntricas, como bebidas e um desfile de moda, e uma viagem para os playoffs da Basketball Africa League, que acontecem em Kigali ao mesmo tempo que estamos lá. Portanto, trata-se de mostrar a verdadeira diversidade da cultura africana em um ambiente moderno e reunir tudo para, por sua vez, mostrá-la ao mundo inteiro! (New African )

 

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